Le groupe

Thomas Alan Waits est un compositeur, chanteur,réalisateur, musicien et acteur américain né en Californie à Pomona le 7 décembre 1949.

La carrière de Tom Waits débute à Los Angeles en 1971 quand il signe avec Herb Cohen, manager de Frank Zappa entre autres. Il fait plusieurs séances d'enregistrement avortées avant de parvenir à l'album "Closing Time", mélancolique et teinté de country en 1973. L'album reçoit un bon accueil critique mais ne connait le succès qu'en 1974 quand les Eagles reprennent un de ses titres, "Ol' 55".
L'album "The Heart of Saturday Night" montre ses origines de chanteur de night-club avec ses ballades de crooner, mi-parlées, mi-chantées sur un fond de jazz léger. Il enregistre en 1975 "Nighthawks at the Diner" en présence d'un public restreint, pour rendre l'ambiance de ses concerts de l'époque avec notamment les longs monologues entre ses chansons.
En 1976, "Small Change" sort avec la participation d'un batteur célèbre, Shelly Manne, et une ambiance un peu plus jazzy. Les chansons, comme "The Piano Has Been Drinking" et "Bad Liver and a Broken Heart" au style lyrique situé entre Raymond Chandler et Charles Bukowski, contribuent à installer sa réputation d'artiste sombre. Les albums "Foreign Affairs" et "Blue Valentine", sortis respectivement en 1977 et 1978 sont dans la même veine, Tom Waits y montre néanmoins plus de raffinement dans son art vocal.

Il entame une longue relation de travail avec Francis Ford Coppola à partir de 1980 qui lui demande de composer la musique de son film Coup de cœur. Tom Waits joue également dans plusieurs de ses films, Rusty James, Outsiders, Cotton Club et Dracula. Il travaille également avec d'autres réalisateurs tels que Jim Jarmusch (Down by Law, Coffee and Cigarettes) et Robert Altman (Short cuts). Il écrit et interpréte avec sa femme "Big time", un concert filmé quelque peu surréaliste.
Il rencontre Kathleen Brennan sur le tournage de Coup de cœur et l'épouse en 1980. Co-auteur de nombre de ses chansons et de ses albums suivants, Tom Waits la cite souvent comme une influence majeure dans son travail.

Il quitte Asylum Records pour Island Records en 1983 et sa musique devient moins conventionnelle. Ses trois albums du milieu des années 1980, "Swordfishtrombones", "Rain Dogs" et "Frank's Wild Years" présentent une instrumentation éclectique qu'il qualifie lui-même d'« Orchestre de Décharge » associant les sections de cuivre de la soul avec les percussions réminiscentes de Harry Partch ou encore la guitare distordue de Marc Ribot. Il modifie sa voix, sonnant de moins en moins comme un crooner de night-club de la fin des années 1970 que comme Howlin' Wolf ou Captain Beefheart. Le dernier de ces albums, une comédie musicale de dimension modeste écrite avec sa femme, ainsi que ses collaborations futures avec William S. Burroughs sur "The Black Rider" démontrent son intérêt croissant pour le théâtre qui se traduit par une carrière d'acteur intéressante en parallèle à la musique.
À la fin des années 90, il quitte Island Records pour ANTI, label sur lequel il a sorti ses cinq derniers albums. Pour l'album "Real Gone", sorti en 2004, il abandonne les cuivres pour une formation guitare (Marc Ribot), basse (Les Claypool, Primus, et batterie (Brian Mantia). Son propre fils, Casey Waits, apparait sur quelques morceaux.

Son travail se distingue généralement par sa voix rocailleuse, sa forte personnalité, sa présence sur une scène de théâtre et l'humour de « bar nocturne enfumé » de ses textes : « I'd rather have a bottle in front of me than a frontal lobotomy » (calembour signifiant : « je préfère avoir une bouteille devant moi qu'une lobotomie frontale »).
Tom Waits est maniaco dépressif. Bien que Bruce Springsteen ou Rod Stewart aient repris certaines de ses chansons, Tom Waits reste un artiste culte pour un public restreint qui garde ses distances avec une carrière conventionnelle.

Tom Waits a toujours catégoriquement refusé que sa musique soit employée pour la publicité et a attaqué en justice plusieurs entreprises qui ont passé outre ses souhaits.
Le premier procès, en 1988, contre Frito Lay qui est condamné à un dédommagement de 2,6 millions de dollars. L'entreprise avait approché Tom Waits pour l'utilisation de l'une des ses chansons dans une publicité. Tom Waits refusa, Frito Lay fit alors enregistrer un jingle publicitaire ressemblant à "Step Right Up" par un chanteur ayant une voix similaire à la sienne. Ironiquement, Tom Waits avait écrit cette chanson comme une dénonciation de la publicité.
En 1993 sa chanson "Heartattack and Vine" est utilisée dans une publicité pour Levi's. Tom Waits leur fait un procès et Levi's accepte de cesser d'utiliser la chanson et publie une pleine page d'excuses dans Billboard Magazine.
En 2000, une publicité espagnole pour Audi présentait une musique suffisamment proche de "Innocent When You Dream", dont Tom Waits leur avait refusé l'usage, pour que le tribunal reconnaisse une violation de ses droits moraux en plus d'une violation du copyright. Le producteur de la publicité Tandem Campany Guasch est condamné à payer des compensations à Tom Waits par le biais de son éditeur espagnol.